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La Compañía de Energía Lunar STELLS Emerge del Sigilo


Después de un año y medio de investigación y desarrollo silenciosos, STELLS, con sede en Toronto, acaba de salir del sigilo. Prometen resolver un problema potencialmente importante con las operaciones en la Luna en los próximos años: alimentar equipos (especialmente rovers) a la sombra de los cráteres lunares.

Su solución es enviar un rover propio, el Mobile Power Rover (MPR), que proporcionará energía a los rovers de otras compañías y organizaciones. El concepto parece relativamente sencillo: su rover depositará una estación de carga en la oscuridad del cráter, y luego enrollará un cable a medida que sale del cráter a una posición iluminada por el sol. El rover desplegará sus paneles solares y proporcionará energía a cualquier otro vehículo en el área a través del dispositivo de carga. El dispositivo de carga contará con carga inalámbrica, al igual que los utilizados en los teléfonos inteligentes modernos, por lo que otros rovers solo necesitan acercarse al cargador STELLS para obtener electricidad.

Según una entrevista entre el fundador de STELLS, Alex Kapralov, y SpaceQ, la simplicidad y la confiabilidad son su objetivo clave.

«Solo tenemos una carga útil, (una) carga útil importante como la potencia, así que tratamos de centrarnos en eso», dijo Kapralov. «La carga útil y la sostenibilidad del rover es lo más importante», agregó, y también dijo que » estamos tratando de lograr la máxima tasa de supervivencia del rover (haciéndolo) simple y eficiente.”

Hizo hincapié en que el rover tendrá tanta redundancia como sea posible, y que se centran en el abastecimiento externo de materiales y componentes probados de «grado espacial» tanto como sea posible. También están bien en pruebas exhaustivas. Kapralov dijo que » primero tomaremos el enfoque de las pruebas y luego descubriremos qué se puede hacer mejor.»Hemos roto muchas partes (y) quemado muchas PCB», dijo, incluso probando una amplia variedad de diferentes tipos de cables para conectar el rover y la estación de carga.

Kapralov dijo que esto también incluye simuladores y pruebas de vacío, con pruebas de vacío que llevan la buena noticia de que la carga inalámbrica sería más efectiva en el casi vacío de la atmósfera de la Luna. También han incorporado una baliza especial que permite a otros rovers saber dónde está el cargador STELLS, ya que los cráteres sombreados (y el polvo omnipresente) pueden dificultar la visión contra el regolito.

«Nosotros mismos éramos escépticos» antes de que comenzaran las pruebas, admitió. «¿Podremos cargar? ¿Seremos capaces de recuperarnos?”

El móvil Power Rover. Crédito: STELLS.
El móvil Power Rover. Crédito: STELLS.

Su equipo ni siquiera había comenzado con la carga de energía en mente. Cuando el emprendedor en serie Kapralov estaba buscando un nuevo desafío, y se le señaló en la dirección de la investigación espacial, su objetivo original al reunir a su equipo era liderar una misión científica para realizar perforaciones lunares y realizar análisis de espectrómetros. Estaban enfocados en descubrir agua en la Luna.

Sin embargo, rápidamente se dieron cuenta de que las áreas sombreadas que tenían más probabilidades de contener agua también eran aquellas en las que obtener energía sería el mayor desafío. Al ver una oportunidad, Kapralov reenfocó a su equipo en ayudar a otras organizaciones a resolver el problema de la energía. A pesar de las garantías de los expertos de que era viable, se necesitaron pruebas exhaustivas para convencerlos de que funcionaría y de que «pudimos conectarnos, incluso sin imágenes», gracias a la baliza.

A medida que confirmaron que su enfoque es viable, comenzaron a prepararse para construir lo que Kaprolov llamó un «proto-vuelo», un prototipo listo para el espacio—y enviarlo a la Luna para pruebas in situ. Sus fecha prevista para el lanzamiento para el modelo de» proto-vuelo » es noviembre de 2024. La misión MPR-1 de STELLS se lanzará a través de un SpaceX Falcon 9, utilizando un módulo de aterrizaje lunar Intuitive Machines.

Según la compañía, el objetivo será la «carga crítica de emergencia», simulando una situación en la que «tienes un rover que se está quedando sin carga y no podrá llegar a tiempo al área expuesta al sol». El comunicado decía que » nuestro rover localizará y se reunirá con este rover y proporcionará energía para recargar las baterías a una solución simple para evitar la pérdida total de las misiones de exploración.”

Kapralov señaló estas situaciones de emergencia como un caso de uso clave para su tecnología. Incluso cuando las empresas no planeaban originalmente utilizar los servicios de carga de STELLS, siempre que tuvieran capacidad de carga inalámbrica, las empresas con rovers en situaciones difíciles podrían recurrir a STELLS para resolver problemas.

Con el progreso de la tecnología y los arreglos de lanzamiento establecidos, los mayores desafíos que enfrenta STELLS son familiares: atraer talento y apoyo financiero. Ambos fueron nombrados por Kapralov como razones clave por las que STELLS está saliendo del sigilo, diciendo: «nos gustaría atraer más talento; nos gustaría atraer más exposición pública de otros participantes en la industria and (y) nos gustaría más asociaciones.»Aunque está orgulloso de los miembros del equipo que ya tiene, sabe que necesita más para tener éxito.

En cuanto a la financiación, STELLS es totalmente autofinanciado por el propio Kapralov. Kapralov ya tiene éxitos en su haber, con Doncaster Group, AMKA Holdings y PixFuture, por lo que ha podido guiar a la compañía a través de su fase de sigilo.

Ahora que es público, sin embargo, está abierto sobre la búsqueda de recursos. Dijo que «obviamente necesitaremos ayuda de los inversores (o) del gobierno, y estamos abiertos a la colaboración», pero no pudo dar detalles sobre ningún acuerdo existente o próximo. Pudo decir que también están explorando fuentes de ingresos alternativas para acompañar la carga de energía, y que están » en conversaciones con diferentes fuentes de financiamiento potencial.”

Tampoco pudo dar detalles sobre si estaban buscando financiamiento directamente de la CSA, NSERC-IRAP u otras fuentes del gobierno canadiense.

Finalmente, cuando se le preguntó acerca de Astrobotic LunaGrid, que tiene como objetivo proporcionar un servicio similar, Kapralov dijo que «no estamos seguros de dónde están exactamente o qué están haciendo», y que «nunca habían oído hablar del proyecto que se anunció en septiembre.»Advirtió, sin embargo, que eso no significaba que estuviera adoptando una postura sobre la existencia o viabilidad de su tecnología.



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